C'est en bidouillant sur le net hier soir que j'ai découvert que Neil Armstrong est parti pour son dernier voyage. Celui-ci n'aura pas de retour... Revenons sur celui qui l'a rendu célèbre au travers le monde entier...

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Armstrong était un pilote de la Navy, qui a pris par à la guerre de Corée, avant de devenir pilote d'essai, puis astronaute.

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Son premier vol spatial a eu lieu en 1966, pour la mission Gemini 8. Il s'agissait d'effectuer le premier amarrage de deux engins spatiaux, mission parfaitement réussie. 

C'est le 23 décembre 1968 que Neil Armstrong est officiellement désigné commandant de la mission Apollo 11, après avoir suivi et participé aux différents vols et expérimentations de la campagne Apollo. Celle-ci est la mission décisive : il s'agit d'alunir, enfin, conformément aux souhaits que J.F. Kennedy formait le 25 mai 1961 (aller sur la Lune avant la fin de la décennie), et bien avant que les Russes ne soient en capacité de le faire, et bien sur de revenir sain et sauf. Armstrong sera accompagné de Buzz Aldrin, lui aussi ancien de Corée et du programme Gemini, et de Michael Collins. 

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Le lanceur Saturn V décollera de Cap Canaveral (Cap Kennedy alors), en Floride, le 16 juillet 1969 en début d'après midi. Après près de trois jours pour que l'ensemble soit bien placé en orbite lunaire, le module se détache du vaisseau Apollo et vient se poser sur la mer de la Tranquillité. Quelques difficultés, qui auraient pu être fatales aux deux hommes à bord (Armstrong et Aldrin, Collins étant resté à bord d'Apollo), font qu'ils se posent à 7 km du point prévu, et avec seulement 45 secondes de carburant restant prévu pour l'atterissage. Mais finalement, la phase suivante de l'aventure peut commencer environ 6 heures plus tard. Armstrong sera le premier a poser le pied sur la Lune, le 21 juillet 1969, et prononcera sa célèbre phrase :

"That's one small step for [a] man, one giant leap for mankind" 

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Aldrin le rejoindra 15 minutes plus tard. Ils commenceront par apposer une plaque commémorative et un drapeau américain, avant de prendre un certain nombre de photos, de prélever des échantillons et d'installer divers appareils qui prendront des mesures par la suite. Leur sortie durera 2h30, bien que prévue pour 2h. Fort heureusement, ils avaient une autonomie en oxygène de 4h. Pendant ce temps, Apollo 11 poursuit ses tours de la Lune, prêt à récupérer le module lunaire au moment opportun. Ce sera le cas après cette sortie. Le module redécolle et s'ammarre comme prévu au reste du vaisseau, pour reprendre la route vers la Terre. Les astronautes amerriront en plein Pacifique le 24 juillet 1969. Reste aux trois hommes à subir une quarantaine d'une vingtaine de jours, après quoi ils pourront profiter un peu de leur gloire.

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Cette mission a été suivi par le monde entier. Beaucoup de monde se souvient de cette phrase, de ces images. Et ce fut le dernier voyage dans l'espace d'Armstrong. Il démissionnera de la NASA en 1971. Il enseignera à l'université de Cincinnati pendant 8 ans, fera parti des commissions d'enquête après Apollo 13 et l'explosion de la navette Challenger en 1986, et aura bien d'autres activités. Mais il refusait de se donner en spectacle, de signer des autographes qui risquaient d'être monnayé, et répondait très rarement aux interviews. Il a fini sa vie dans une ferme du fin fond de son Ohio natal, auprès de sa seconde épouse. 

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(article basé sur différentes pages web, en particulier les pages Neil Armstrong et Apollo XI de Wikipedia)

 

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